La ceniza volcánica, como la que ha escupido el volcán Taal en Filipinas, consiste generalmente en partículas sólidas de roca cristalina y vidrio de unos pocos milímetros, que se crean cuando se fracciona el magma. Además, las erupciones liberan grandes cantidades de dióxido de carbono y azufre, que se condensan, junto con el polvo, en espesas nubes negras de humo.

El polvo de ceniza puede causar una tos seca, dificultades al respirar, ojos llorosos y enrojecidos, picazón en la nariz y frecuentes estornudos.

Entre más pequeñas, más peligrosas

Cuanto más pequeñas son las partículas liberadas, más dañinas son las cenizas. Las partículas más grandes pueden causar tos cuando se inhalan, pero no penetran más en el cuerpo porque son atrapadas antes por la membrana mucosa.

Las partículas más pequeñas pueden penetrar en los bronquios. Desde allí, son transportadas nuevamente hacia arriba, a través de los pequeños pelillos del llamado epitelio ciliado, y se expulsan con la tos. No obstante, partículas más pequeñas, por debajo de los 4 micrómetros, podrían penetrar profundamente en los alvéolos y causar daños duraderos a los pulmones.

Las personas con problemas pulmonares o asmáticas deben tener especial cuidado. Sin embargo, no se esperan daños graves en adultos sanos. Eso sí, se recomienda evitar pasar mucho tiempo al aire libre y, en esos casos, usar una máscara. 

Los australianos enfrentan desde hace semanas este humo acre de los incendios forestales. (picture-alliance/dpa/AAP/S. Saphore)

Los australianos enfrentan desde hace semanas este humo acre de los incendios forestales.

Humo y calor en Australia: 'peligro inmenso', según neumólogo berlinés

Según las autoridades sanitarias, el aire contaminado por los incendios forestales en Australia también ofrece motivos para inquietarse. El humo acre es particularmente irritante para el tracto respiratorio superior e inferior. 'Las membranas mucosas pueden irritarse de manera aguda porque el humo contiene altas concentraciones de polvo fino y gases tóxicos', explica el neumólogo Leif Sander, del hospital univeristario Charité, en Berlín.

Los pacientes pueden sufrir de tos y eventual falta de aliento, secreción nasal y ojos llorosos. Dependiendo de qué tan intenso sea el fuego y qué tan cerca estén las personas de él, también puede tener lugar una intoxicación por humo.

Probablemente por el efecto de estos factores de intensidad y distancia, expertos predijeron rápidamente que el humo de los incendios que afectan Australia y que se visualizó en Chile y Argentina la semana pasada, no generaría efectos nocivos para la salud de sus habitantes.

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Así llegó el humo australiano hasta Sudamérica

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Así llegó el humo australiano hasta Sudamérica

Particularmente peligrosas considera el médico berlinés las partículas con un tamaño de menos de 2,5 micrómetros, pues podrían ingresar a los alvéolos y, posiblemente, también a la sangre, desde donde pueden causar daños a largo plazo.

Se sabe, por las regiones del mundo donde todavía se cocina mucho a fuego abierto, que las personas allí desarrollan enfermedades similares a las personas que están expuestas a cargas de tráfico muy altas o que fuman cigarrillos.

Riesgo para mujeres embarazadas, niños pequeños y asmáticos

En adultos sanos, se supone que los pulmones pueden regenerarse con el tiempo tras una exposición aguda al humo, aclara Sander. Pero 'recomendaría que las mujeres embarazadas y las personas con niños pequeños se alejen del área si es posible', acota. Los adultos, especialmente aquellos con enfermedades pulmonares crónicas, deben usar respiradores especiales que los protejan contra el polvo fino.

Particularmente peligrosas pueden ser partículas de menos de 2,5 micrómetros. (AFP/S. Khan)

Particularmente peligrosas pueden ser partículas de menos de 2,5 micrómetros.

En tales situaciones, los asmáticos pueden sufrir ataques con falta de aire. También corren riesgo los pacientes con EPOC o enfermedades pulmonares obstructivas crónicas (como bronquitis, efisemas o fibrosis pulmonar), así como pacientes con enfermedades cardiovasculares crónicas.

Además del humo, el calor extremo también afecta a las personas en Australia. El humo sumado al calor constituye 'un inmenso peligro para la salud', advierte Sander: 'Las temperaturas extremas son una carga adicional, especialmente para pacientes con enfermedades crónicas'.

(rml/ers)

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  • Taal (Getty Images/E. Acayan)' alt='Glühender rauch über dem Vulkan Taal (Getty Images/E. Acayan)'>

    Un espectáculo geológico de alto riesgo

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    El Taal durmió durante 43 años... Ahora el volcán filipino, ubicado a unos 65 kilómetros al sur de la capital, Manila, ha despertado. Arroja lava, columnas de ceniza a la atmósfera, de hasta 15 kilómetros de altura, y retumba en las profundidades.

  • Taal (picture alliance/dpa)' alt='Philippinen: Eruptionsgewitter am Vulkan Taal (picture alliance/dpa)'>

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    Las partículas se alborotan

    Las finas partículas de ceniza liberadas durante la erupción se friccionan fuertemente entre sí. Esto da lugar a violentas cargas estáticas en la columna de humo, que se descargan a través de relámpagos volcánicos. La ceniza también amenaza al tráfico aéreo. Por lo tanto, el aeropuerto de Manila ha sido cerrado.

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  • Taal: Ein Polizist mit Atemmaske (Getty Images/E. Acayan)' alt='Ausbruch Vulkan Taal: Ein Polizist mit Atemmaske (Getty Images/E. Acayan)'>

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    Cuidados respiratorios

    Las partículas de ceniza pueden causar problemas de salud, como dificultad para respirar, irritación de los ojos y problemas de la piel. El Ministerio de Salud de Filipinas recomienda permanecer en el interior y cerrar puertas y ventanas. Si es necesario salir se debe usar una máscara (como el policía en la foto) debido a la presencia de una capa de ceniza y humo tóxico.

  • Taal-See mit Vulkaninsel (Imago/Hans Blossey)' alt='Philippinen: Taal-See mit Vulkaninsel (Imago/Hans Blossey)'>

    Un espectáculo geológico de alto riesgo

    Un volcán que permanecía dormido

    El Taal en días tranquilos: debido a que el volcán está situado en un hermoso paisaje a las afueras de Manila, es un destino popular para excursiones. La zona es un parque natural y el Taal surge de un lago, que es una enorme caldera. Este cráter se formó hace más de 100.000 años debido a cuatro erupciones. El relativamente pequeño Taal hizo erupción por última vez hace 43 años.

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    Un espectáculo geológico de alto riesgo

    Espectadores desde una distancia segura

    Desde Tagaytay, una ciudad situada a pocos kilómetros del Taal, se puede ver el impresionante espectáculo. Pero se aconseja precaución: el nivel de alerta 4, en una escala de 5, implica expulsiones leves de lava y que la erupción peligrosa es inminente, por lo que se recomienda la evacuación de todas las poblaciones ubicadas dentro de un radio de 14 kilómetros del volcán.

    Autor: Arnd Riekmann


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